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San Nicolás, Santa Claus, Viejo Pascurero….está claro que Papá Noel tiene muchísimos nombres pero todos ellos se refieren a un señor mayor barrigudo, con la cara rosada, larga barba blanca y un traje rojo.

¿Quién es este curioso personaje al que millones de niños de todos el mundo escriben cartas contándole lo bien que se han portado y los regalos que desean por Navidad?

El origen de Papá Noel

La historia dice que Nicolás de Bari nació allá por el siglo IV en Patara (Turquía) dentro de una familia rica. Se cuenta que desde su niñez Nicolás destacó en su hogar por su bondad y generosidad con los más pobres. Cuando era niño perdió a padres debido a la peste, convirtiéndose en el heredero de una enorme fortuna.

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A los 19 años, Nicolás decidió donar su riqueza a los más necesitados y marcharse con su tío para dedicarse al sacerdocio. Allí fue nombrado obispo y cuando murió, el 6 de diciembre del año 345, santo patrón de Turquía, Grecia y Rusia, además de patrón de los marineros. Cuenta la leyenda que fue nombrado patrón de los marineros porque una vez estando algunos marineros en medio de una horrible tempestad en alta mar empezaron a rezar y pedir ayuda al santo y las aguas se calmaron.

Como su fallecimiento fue cercano a la Navidad, se decidió que este santo sería la figura perfecta para repartir regalos y golosinas a los niños en Navidad. Así, en el siglo VI empezaron a construirse templos en su honor y en el año 1087 sus restos volvieron a Bari, su ciudad de origen.

A lo largo del siglo XII la tradición católica de San Nicolás se fue extendiendo por Europa y ya en el siglo XVII emigrantes holandeses la llevaron a  Estados Unidos.

Lo más curioso de todo es que el aspecto real de San Nicolás de Bari no se parece en absoluto al que se le atribuye hoy: era una persona delgada y muy alta. El motivo por el que se le representa con una bolsa y tiene fama de repartidor de regalos se debe a que una vez la hija de sus vecinos iba a casarse pero su padre no tenía dinero para la dote y el santo le entregó una bolsa con monedas de oro para que la boda pudiera celebrarse.

La imagen actual de Papá Noel

En el año 1823 el escritor inglés Clement Moore escribió el poema “Una visita de San Nicolás” en el que hablaba de Papá Noel surcando los cielos en un trineo llevado por nueve renos: Rudolph, Don

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ner, Blitcher, Cometa, Cupido, Brillante, Danzante, Centella y Zorro, cambiando la idea que se tenía hasta entonces de que Santa Claus repartía sus regalos a pie o a caballo.

Los norteamericanos por su parte fueron los que le dieron la imagen que todos conocemos hoy. En el año 1920 una conocida marca de refrescos pidió al caricaturista Thomas Nast que dibujara un Papá Noel más humano. Sin embago, Papá Noel como le conocemos hoy es obra del dibujante Haddon Sundblom y nació en el año 1931. Con una imagen mucho más cercana, vestido de rojo, con cinturón y botas negras. Sundblom se inspiró para crear a este personaje en su amigo Lou Prentiss, un vendedor jubilado.

De este modo, la historia actual cuenta que Papá Noel vive en el Polo Norte junto con la señora Noel y un grupo de duendes, que son los encargados de fabricar los juguetes para los niños de todo el mundo. La noche del 24 de diciembre Papá Noel mete todos sus regalos en un saco y recorre el mundo en su trineo dejando los regalos de los niños debajo de su árbol de Navidad.